Los nanomateriales en el sector sanitario

Los nanomateriales en el sector sanitarioEl campo de la nanotecnología avanza con rapidez y el uso de nanomateriales se hace cada vez más corriente en todos los campos y, en  el sector sanitario la influencia de la nanotecnología es cada vez más evidente. Teniendo en cuenta que una gran proporción de la población activa de la UE trabaja en el sector de la asistencia sanitaria, el riesgo de exposición de los trabajadores a los nanomateriales en sus entornos profesionales es muy alto.

Los nanomateriales son materiales que contienen partículas con una o más dimensiones entre 1 y 100 nm,  una escala comparable a los átomos y las moléculas. Pueden ser naturales, como los procedentes de las emisiones volcánicas, o ser subproductos involuntarios de las actividades humanas, como los que contienen los gases de escape de los motores diesel. No obstante, hay muchos nanomateriales que se fabrican de forma intencionada y se comercializan por sus propiedades y comportamiento específicos, que se derivan principalmente de su pequeño tamaño (y, por tanto múltiples áreas de superficie mayores), o de otras características como las superficies (revestidas) modificadas o una morfología específica (forma de las partículas). Si nos centramos sólo en los nanomateriales que se encuentran en el sector de la asistencia sanitaria, éstos se utilizan por ofrecer diversas ventajas tanto en la prevención, el diagnóstico como en el tratamiento de enfermedades.

Sin embargo, los nanomateriales aunque ofrecen numerosos beneficios para los pacientes también pueden exponer al personal sanitario a nuevos riesgos. Existe todavía un vacío de conocimientos en la información disponible sobre la toxicidad de los nanomateriales fabricados, lo que dificulta las evaluaciones de riesgos. La mayor dificultad reside en conocer los posibles peligros derivados de las propiedades exclusivas de estos materiales de escala nanométrica –principalmente vinculados a su pequeño tamaño, pero también a la forma de las partículas, la naturaleza química, el estado de la superficie (p. ej. área de superficie, funcionalización de la superficie, tratamiento de la superficie) y al estado de agregación/aglomeración, sus interacciones con el cuerpo humano y, en consecuencia, sus efectos sobre la salud se espera que sean diferentes de los asociados a los materiales de la misma composición a escala macro. Por consiguiente, los efectos sobre la salud que puedan derivarse de las exposiciones profesionales a los nanomateriales suscitan preocupación.

Una vez que los nanomateriales se han introducido en el cuerpo, los mecanismos de exposición interna podrían dificultar su ulterior absorción, distribución y metabolismo. Por ejemplo, se han encontrado nanomateriales en pulmones, hígado, riñones, corazón, aparato reproductor, fetos, cerebro, bazo, esqueleto y tejidos blandos. Hay interrogantes en relación con la bioacumulación de nanomateriales y los mecanismos para eliminarlos de las células y los órganos. Otro problema es que, aunque un nanomaterial no sea tóxico en sí mismo, puede servir como caballo de Troya si un material más toxico se uniera a él y accediera así a los órganos o a las células.

Los efectos más importantes de los nanomateriales se producen en los pulmones e incluyen inflamación, daños a los tejidos, estrés oxidativo, toxicidad crónica, citotoxicidad, fibrosis y generación de tumores. En algunos casos pueden afectar incluso al sistema cardiovascular.

Los nanomateriales pueden introducirse en el cuerpo humano a través de diversas vías y entrañar riesgos profesionales para la salud:

  •  Inhalación: es la vía más común de exposición a las nanopartículas que se propagan por el aire en el lugar de trabajo. Las nanopartículas inhaladas pueden depositarse en las vías respiratorias y en los pulmones, según sea su forma y su tamaño. Después de la inhalación, pueden atravesar el epitelio pulmonar, introducirse en el flujo sanguíneo y llegar a otros órganos y tejidos. Se han encontrado también algunos nanomateriales inhalados que habían llegado al cerebro a través del nervio olfativo.
  • Ingestión: puede producirse por contacto involuntario mano-boca después de tocar superficies contaminadas o por ingestión de alimentos o agua contaminados. La ingestión puede ocurrir también como consecuencia de la inhalación de nanomateriales, dado que las partículas inhaladas que se eliminan de las vías respiratorias a través de la escalera mucociliar pueden tragarse. Algunos nanomateriales ingeridos pueden atravesar el epitelio intestinal, introducirse en el flujo sanguíneo y alcanzar otros órganos y tejidos.
  • Dérmica: La piel intacta parece ser una buena barrera frente a la absorción de nanomateriales. Si la piel tiene heridas, al parecer resulta menos eficaz, pero el nivel de absorción es probable que sea menor que el producido por inhalación

Los nanomateriales pueden introducirse también en el cuerpo humano por vía parenteral  y, de manera accidental, al pincharse con una aguja, cortarse o lesionarse la piel de otras maneras.

Los trabajadores que mayor probabilidad tienen de exposición a nanomateriales son los encargados de preparar o administrar nanomedicamentos, o los que trabajan en zonas en las que se utilizan estos fármacos, ya que pueden entrar con facilidad en contacto con estos agentes propagados por el aire (p. ej., el personal de farmacia o de enfermería, los médicos, los trabajadores de servicios medioambientales, el personal de expediciones y entregas).

Entre otras situaciones de exposición a nanomateriales en entornos sanitarios se encuentra la eliminación de los excrementos de los pacientes que reciben nanofármacos, vertidos de nanomateriales, manipulación de objetos contaminados con nanomateriales, consumo de alimentos y bebidas que han estado en contacto con nanofármacos, limpieza y mantenimiento de zonas en las que se manipulan los nanofármacos.

Además de los riesgos para la salud, la propagación por el aire de nanopolvos o nanopartículas combustibles puede representar un riesgo de explosión o incendio.

A día de hoy, no hay unas directrices específicas para la prevención de los riesgos en materia de Seguridad y Salud en el Trabajo respecto a los nanomateriales por ello, la prevención de riesgos en los lugares de trabajo del sector de la asistencia sanitaria pasa, como no podía ser de otra manera, por la aplicación tanto de la normativa general de seguridad y salud en el trabajo de la Ley de Prevención de Riesgos Laborales (PRL) y el Reglamento de los Servicios de Prevención (RSP), como por las normativas específicas de desarrollo de la LPRL que sean de aplicación en función de sus características de peligrosidad, como:

  • El Real Decreto 374/2001 de agentes químicos.
  • El Real Decreto 665/1997 de agentes cancerígenos y su modificación por el Real Decreto 349/2003, que amplía su ámbito de aplicación a los agentes mutágenos si estuvieran clasificados como tales.
  • El Real Decreto 681/2003 de atmósferas explosivas si el material presentara estas propiedades.
  • El Real Decreto 1215/1997 de equipos de trabajo.
  • El Real Decreto 773/1997 de equipos de protección individual.
  • Además, dado que los nanomateriales se consideran sustancias, también son pertinentes en este sentido el Reglamento relativo al registro, la evaluación, la autorización y la restricción de las sustancias y preparados químicos (REACH) y el Reglamento sobre clasificación, etiquetado y envasado de sustancias y mezclas a (CLP).

Se realizará  la evaluación de riesgos obligatoria en el lugar de trabajo y la jerarquía de medidas de control eliminación, sustitución, medidas técnicas en origen, medidas organizativas y equipos de protección personal (EPP), como último recurso. Debido a que el ámbito de los nanomateriales evoluciona con mayor rapidez que el conocimiento sobre sus efectos en la salud y la seguridad, hay muchos aspectos de estos materiales aún desconocidos, lo que plantea dudas en relación con la evaluación de los riesgos para la salud y la seguridad en el trabajo (SST), sobre todo en relación con:

1. los conocimientos sobre las propiedades peligrosas de los nanomateriales;

2. los métodos y dispositivos disponibles para identificar los nanomateriales y las fuentes de emisión, así como para medir los niveles de exposición, y

3. la falta de información sobre la presencia de nanomateriales, en particular en mezclas o artículos, así como en eslabones posteriores de la cadena más próximos al usuario en los que se usan o se procesan nanomateriales o productos que los contienen.

Como vemos, la seguridad y salud en el trabajo con nanomateriales se enfrenta en la actualidad a una situación en la que casi todos los aspectos a tener en cuenta presentan lagunas de conocimiento debido a una limitada información sobre: la toxicología, los efectos para la salud y la eficacia de los sistemas de ventilación y equipos de protección individual así como falta de Límites de Exposición Profesional (LEP) y de definición de la métrica adecuada para determinar la exposición a los nanomateriales.

Finalmente, para que un conocimiento integral de los nanomateriales permita avanzar hacia un trabajo seguro es importante recordar que el reconocimiento médico debe ser una parte de un programa completo de gestión de la seguridad y la salud en la empresa. Asimismo, es conveniente que las unidades encargadas de la vigilancia de la salud se mantengan permanentemente al día en los avances científicos en este campo para poder incorporarlos a sus procedimientos o protocolos de trabajo. También es recomendable, de cara a facilitar futuros estudios epidemiológicos, establecer un registro de exposición de todos los trabajadores que trabajan con nanomateriales, indicando el tipo o tipos de nanomateriales y la fase del proceso en la que pueden estar expuestos. Todo ello redundará en beneficio de la sociedad en su conjunto y facilitará alcanzar el objetivo preventivo buscado.

Para más información se puede consultar el documento íntegro publicado por la agencia Europea de Seguridad y Salud en el Trabajo pinchando en este aquí.

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